Probabile vita su Europa, luna di Giove

Un nuovo documento di Mike Brown, un astronomo del California Institute of Tecnology di Pasadena, California, e Kevin Hand della NASA’s Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, prova con maggior dettaglio che Europa, non solo nasconderebbe sotto la crosta un immenso oceano allo stato liquido, ma i suoi mari sarebbero salati e avrebbero uno sfogo in superficie.

“Se potessi leccare la superficie di Europa, la luna ghiacciata di Giove, sentirei il sapore del mare sottostante”, afferma Mike.

La scoperta è basata su alcuni dei migliori dati archiviati dalla missione Galileo della NASA (1989 al 2003) che si è dedicata allo studio di Giove e le sue lune. Il lavoro è descritto in un articolo che è stato accettato per la pubblicazione ne l’Astronomical Journal.

Secondo i dati analizzati, il mare di Europa interagisce con la sua superficie. Lo scambio tra l’oceano e la superficie, riferisce Brown, è importante in termini di possibilità di vita. Significa anche che se vogliamo sapere cosa c’è nel mare, non ci resta altro che andare in superficie e raschiare un po’ dall’esterno.

Europa_luna_di_GioveImmagine artistica della superficie di Europa, una delle tante lune del gigante gassoso Giove (NASA)

Fin dai tempi di Voyager della NASA e missioni di Galileo, gli scienziati hanno discusso sulla composizione della superficie di Europa. Lo spettrometro infrarosso a bordo di Galileo non era in grado di fornire i dettagli necessari per identificare definitivamente alcuni dei materiali presenti sulla superficie. Ora, usando il Keck II Telescope sul Mauna Kea, nelle Hawaii, e il suo spettrometro OSIRIS, Brown e Hand sono stati in grado di identificare una caratteristica spettroscopica sulla superficie di Europa che indica la presenza di un sale di solfato di magnesio, un minerale chiamato epsomite, che potrebbe essersi formato dall’ossidazione di un minerale probabilmente proveniente dal mare sottostante.

I due astronomi hanno iniziato analizzando la mappatura della superficie di ghiaccio d’acqua pura rispetto a qualsiasi altra cosa. Le analisi hanno dimostrato che anche Europa contiene quantità significative di acqua allo stato liquido. Ma non è tutto. Lo spettrometro ha rilevato, in una zona dove si concentrava la maggior parte di acqua in superficie allo stato liquido, una piccola apertura, ad oggi sconosciuta.

I due ricercatori hanno testato il tutto a Drano nel laboratorio di Hand al JPL, dove si cerca di simulare gli ambienti presenti sui vari mondi ghiacciati. A fine giornata, la firma di solfato di magnesio persisteva.

Il solfato di magnesio sembra generato dall’irradiazione di zolfo espulso dal satellite Io e Giove, gli autori deducono, che il cloruro di magnesio proviene dall’oceano di Europa. Solitamente, sulla Terra, il cloruro di magnesio si trova in molte salamoie e laghi salati.

I cloruri come sodio e cloruro di potassio, che dovrebbero essere sulla superficie di Europa, non sono rilevabili perché non hanno chiare caratteristiche spettrali agli infrarossi. Ma il solfato di magnesio è rilevabile. Gli autori ritengono che la composizione dell’oceano di Europa è molto simile all’oceano salato della Terra.

Europa è considerato tra gli obiettivi più importanti nella ricerca di vita oltre la Terra, secondo Hand.

La NASA ha finanziato un gruppo di studio guidato dal JPL e la Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory, Laurel, Maryland, che ha lavorato con la comunità scientifica per individuare le opzioni per esplorare ulteriormente Europa. “Se abbiamo imparato qualcosa della vita sulla Terra, è che dove c’è acqua allo stato liquido, c’è in generale la vita”, continua Kevin Hand. “E, naturalmente, il nostro oceano è un bell’oceano salato. C’è una grossa possibilità che l’oceano salato di Europa possa essere un posto meraviglioso dove sia presente la vita”.

Il lavoro è stato finanziato, in parte, dalla NASA Astrobiology Institute attraverso il team di Icy Mondi in base al JPL, una divisione del Caltech. La NASA Astrobiology Institute, con sede presso NASA Ames Research Center, Moffett Field, in California, è una partnership tra NASA, 15 squadre degli Stati Uniti, e 13 consorzi internazionali. Il NAI è parte del programma di Astrobiologia della NASA, che sostiene la ricerca l’origine, l’evoluzione, la distribuzione e il futuro della vita sulla Terra e il potenziale di vita altrove. (Fonte –

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