Tecnologia Cassini, notizie astronomia tempesta Saturno

Nuove immagini e filmati della navicella spaziale Cassini mostrano la nascita e l’evoluzione di una tempesta colossale che ha devastato il versante settentrionale di Saturno per quasi un anno.

Queste nuove immagini e animazioni mostrano la tempesta nel suo emergere come un
minuscolo punto risalente a quasi un anno fa, il 5 dicembre 2010, poi è cresciuta col passare del tempo, fino a trasformarsi in una tempesta così grande, da circondare completamente il pianeta, a fine gennaio 2011.

La tempesta mostruosa, che si estendeva da nord a sud a circa 9.000 miglia (15.000 chilometri), è la più grande vista su Saturno negli ultimi due decenni ed è di gran lunga la più grande mai osservata del pianeta da una sonda interplanetaria. Lo stesso giorno che Cassini, catturava le prime immagini ad alta risoluzione della tempesta, la radio della sonda con le sua strumentazione a bordo, ha rilevato l’attività elettrica della tempesta, rivelando di essere un temporale convettivo. La fase attiva dellla tempesta convettiva si è conclusa a fine giugno. Ma la turbolenza delle nuvole a fatto pensare che abbia influenzato il clima fino ad oggi.
La durata della tempesta, 200 giorni di attività, la rende anche la più lunga mai vista su Saturno. Il detentore del record precedente era un’esplosione avvistata nel 1903, che durò 150 giorni. Il disturbo di grandi dimensioni di 21 anni fa catturato dal Telescopio Spaziale Hubble della NASA se paragonato alla tempesta in corso ha una durata di soli 55 giorni.

“La tempesta di Saturno si comporta come un vulcano”, ha detto Andrew Ingersoll, un membro del team Cassini presso il California Institute of Technology di Pasadena. “La pressione si accumula per molti anni prima che la tempesta scoppia, il mistero è che non c’è roccia che faccia resistenza alla pressione.. Non sappiamo perchè ritardi quest’eruzione per così tanti anni”

Cassini ha scattato centinaia di immagini di questa tempesta, come parte del team di imaging di
“Storm Watch Saturno”. Nel corso di questo lungo lavoro, Cassini ha osservato le tempeste di Saturno i suoi anelli e le sue lune. Le nuove immagini, insieme ad altre di alta qualità raccolte da Cassini dal 2004, permetteranno agli scienziati di risalire ai cambiamenti sottili del pianeta che hanno preceduto la formazione della tempesta e hanno rivelato intuizioni nello sviluppo della tempesta, la velocità del vento e la quota alla quale i suoi cambiamenti si verificano.
La prima apparizione della tempesta è stata a circa 35 gradi di latitudine nord su Saturno e, infine, si è avvolta intorno al pianeta intero coprendo circa 2 miliardi di miglia quadrate (5 miliardi di chilometri quadrati). La più grande che Cassini aveva precedentemente visto su Saturno si è verificata in una fascia di latitudine nell’emisfero meridionale chiamato “Storm Alley” a causa della prevalenza di temporali in questa regione. La tempesta durò diversi mesi, a partire dal 2009 fino al 2010. Questo disturbo è stato in realtà un cluster di temporali, ognuno dei quali è durato fino a cinque giorni o giù di lì e ha riguardato solo il clima locale. Quella recente, a nord è stato solo un temporale che ha impervaso ininterrottamente per più di 200 giorni, estendendosi per quasi un quinto di tutto l’emisfero settentrionale.

“Questa nuova tempesta è di un tipo completamente diverso rispetto a tutto ciò che abbiamo visto in precedenza su Saturno,” ha dichiarato Kunio Sayanagi, del team di Cassini scienziato planetario presso la University of California, Los Angeles. “Il fatto che tali esplosioni sono episodiche e continuano a succedere su Saturno ogni 20 o 30 anni o giù di lì ci fa capire che ci sia qualcosa in profondità all’interno del pianeta, ma dobbiamo ancora capire cosa sia.”
La missione fino al 2017 e darà la possibilità a Cassini di testimoniare ulteriori cambiamenti nell’atmosfera del pianeta, e il corso delle stagioni per l’estate del nord.

La missione Cassini-Huygens è un progetto di cooperazione della NASA, l’Agenzia spaziale
europea e l’Agenzia Spaziale Italiana. Propulsion Laboratory della NASA di Pasadena Jet gestisce la missione per Mission Directorate dell’agenzia Science a Washington. L’orbiter Cassini e le sue due macchine fotografiche a bordo sono state progettate, sviluppate e assemblate al JPL. Il team di operazioni di imaging ha sede presso la Space Science Institute di Boulder, Colorado JPL è una divisione di Caltech. Fonte – Nasa

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