Fulmini Globulari o Sprites

I fulmini globulari non sono di questo mondo: gli “Sprites” sono comuni nelle atmosfere di Giove, Saturno e Venere.

Solo pochi decenni fa, gli scienziati hanno scoperto l’esistenza di fulmini globulari dai 48000 a 88000 km sopra la superficie della Terra. Sono propaggini di scariche elettriche causate da fulmini. Ora i ricercatori dell’Università di Tel Aviv dicono che questi fulmini non sono un fenomeno specifico del nostro pianeta.

Su Giove e Saturno ci sono tempeste di fulmini con scariche di 1.000 o più volte più potenti rispetto a quelli sulla Terra, dice la studentessa Daria Dubrovin. Con il suo supervisore Prof. Colin TAU del Dipartimento di Geofisica e Scienze Planetarie e il Prof. Yoav Yair dell’Open University di Israele, e dei collaboratori del Prof. Ute Ebert e il dottor Sander Nijdam dalla Technical University di Eindhoven, Olanda, Dubrovin i quali hanno ricreato queste atmosfere planetarie in laboratorio per studiare la presenza di fulmini globulari nello spazio.

Il colore di queste esplosioni di energia elettrica indicano quali tipi di molecole sono presenti e possono spiegare la presenza di composti esotici, mentre permettono di approfondire la conduttività di atmosfere sui pianeti lontani. Questa ricerca, che è stata presentata nel mese di ottobre al Congresso europeo di scienza planetaria in Francia, potrebbe portare ad una nuova comprensione dei processi elettrici e chimici su Giove, Saturno e Venere.

Un Fulmine extraterrestre?

Anche se sono un fenomeno poco nell’ atmosfera, questi “sprites” (o fulmini globulari) sono molto comuni sulla Terra, dice Dubrovin. Perché si verificano nella mesosfera, uno strato dell’atmosfera che non è regolarmente osservato da satelliti e troppo alto per essere raggiunto da palloni atmosferici, la scoperta di queste scariche elettriche, che sono di colore rosso e durano solo poche decine di millisecondi, è stato un colpo di fortuna.

Un fulmine, e come un generatore di molecole organiche, è il responsabile che ha contribuito alla “zuppa primordiale” che, secondo le teorie correnti, ha portato la nascita della vita sulla Terra. I ricercatori sono ansiosi di sapere di più circa la possibilità di fulmini su altri pianeti, spiega Dubrovin, non solo per l’impatto delle attrezzature tecnologiche utilizzate dai programmi spaziali, ma perché è un altro indizio che potrebbe indicare la presenza di vita extraterrestre.

Per verificare la fattibilità di “sprite” extraterrestre, Dubrovin e il suo colleghi ricercatori hanno ricreato le atmosfere di Giove, Saturno e Venere in piccoli contenitori. Un circuito che crea una forte tensione a breve impulsi prodotta da una scarica che imita uno “sprite” naturale. Le immagini di queste scariche, conosciute come stelle filanti, sono state scattate da una fotocamera veloce e sensibile, quindi analizzate. Quantificare i fattori come la luminosità, colore, dimensione, il raggio e la velocità potrebbero aiutare i ricercatori a misurare quanto sia potente un fulmine extraterrestre. In realtà, fa notare. “facciamo sprite in una bottiglia”, dice Dubrovin, sorridendo.

fulmini globulari laboratorio
fulmini globulari laboratorio

Continuando su vecchie piste

Dubrovin ritiene che le previsioni del team potrebbero convincere gli scienziati che operano sulla sonda Cassini, che ora orbita intorno a Saturno come parte della missione ESA/NASA, a puntare le loro telecamere in una nuova direzione. Attualmente, dice, c’è una tempesta enorme che si sta verificando su Saturno, e potrebbe produrre almeno 100 fulmini al secondo, un evento raro che si verifica circa una volta ogni decennio. Sopra le folgori che producono le nubi di Giove e l’atmosfera di Saturno, Dubrovin spiega, si trova uno strato di nuvole che oscurano in parte la luce dei flash. Se i ricercatori sarebbero in grado di ottenere un’immagine migliore dalla sonda Cassini, gli consentirebbe di acquisire maggiori informazioni sulle tempeste future.
TAU è finanziato dalla israeliana Science Foundation (ISF), da una borsa di studio e da Ilan Ramon Endowment, che prende il nome dall’ astronauta israeliano che ha volato sullo Space Shuttle Columbia, per conto del ministero israeliano della Scienza. Dubrovin, dice di essere felice di continuare il lavoro iniziato dal famoso astronauta israeliano.

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